语言学习最佳年龄的几种判断依据

一个忙碌的秋日清晨,在伦敦北部一家叫西班牙苗圃(Spanish Nursery)的双语托儿学校,家长们正帮孩童们脱下单车头盔和夹克。老师们轻快说着西班牙语问候孩子们,拥抱着欢迎他们。操场上,一个小女孩要求把她的头发绑成“coleta”(西班牙语的辫子),然后滚着球用英语大叫一声“接住”。

“在这个年龄段,孩子们并不是在学习一门语言——他们是在习得语言,”学校校长兰普赛德(Carmen Rampersad)说道。围绕在她身边的小家伙们毫不费力地说着各种语言,这句话似乎道出了原因。对当中很多孩子来说,西班牙语是他们的第三语言,甚至是第四语言。他们的母语包括克罗地亚语、希伯来语、韩语和德语。

对比那些在语言学习班上奋斗的成年人,我们很容易下结论——学语言最好还是从年轻时开始。

但是,我们和语言的关系是如何在一生中不断发展,科学提供了一个更复杂的观点。这对很多起步晚的初学者是很大的鼓励。

广义上来说,不同生命阶段在语言学习上有不同的优势。婴儿时期,耳朵更为敏感,能分辨不同声音;儿童则能以惊人的速度掌握母语口音。到了成年,因为拥有更持久的专注力和读写等关键技能,我们能够不断扩充词汇量,甚至母语词汇量。

除了年龄增长,其他因素也会影响我们掌握语言的数量和效果,例如社交环境、教学方法,甚至爱情和友情。

爱丁堡大学发展语言学教授兼双语教育事务中心主任索拉斯(Antonella Sorace)指出,“并非所有事情都随着年龄的增长而走下坡路。”

她举了一个“外显学习”的例子,即在教室里学习语言,老师在旁解释规则。索拉斯说,“幼儿非常不擅长显性学习,因为他们缺乏认知控制,注意力和记忆力也不足。成年人在这些方面要好得多,所以这是随着年龄增长而改善的。”

举例来说,以色列的研究人员在一项研究中发现,成人更擅长掌握人为制定的规则,并在实验环境下将其应用到新词中。科学家比较了三个不同的群体:8岁、12岁和青年人。成年人的得分高于两个年轻组别,而12岁的孩子也比年龄较小的孩子做得好。

有一项长期研究也得出一致结论,该研究针对2000名加泰罗尼亚-西班牙双语人士的英语学习情况:年长的初学者比年轻的初学者能更快掌握新语言。

她举了一个例子,对于一个搬去新国家的家庭来说,通常孩子们学习语言的速度会比父母更快。但可能是因为他们经常在学校听到这种语言,而父母可能只是独自工作。孩子们也可能感受到更大的紧迫感,因为他们要在社会上生存——交朋友、被接纳和融入圈子,掌握语言是至关重要的。而父母更有可能与懂他们的人交往,例如移民同胞们。

特伦基奇说,“在我看来,建立情感联结能让你更好地学习语言。”

成年人当然也可以建立这种情感联结,而不仅仅是通过和母语人士发展爱情或友谊。2013年,一项针对初学意大利语课程的英国成年人的研究发现,和其他同学和老师建立联系有助于他们的学习。

“如果你找到志同道合的人,那就更有可能继续使用一门语言,而且会坚持下去,"特伦基奇说,"这就是关键。你需要花费数年学习一门语言。除非有社交动机,否则很难坚持。”

今年早些时候,麻省理工学院的一项研究搜集了近67万人的线上问卷,结果表明,想要达到母语级别的英语语法知识,最好从十岁左右就开始学习,因为这种能力之后就开始衰退。然而,该研究还表示,时间久了,我们会说得越来越好,包括母语。例如,我们到30岁左右才能完全掌握母语的语法。这和之前另一个线上研究都表明,人到中年以前,即使母语人士也基本能每天学一个母语新词。

特伦基奇指出,麻省理工学院的研究分析了一些非常具体的情况——在语法准确性方面达到母语人士的能力。这对一般语言学生来说,可能并非总是相关。

她说,“人们有时会问,学外语的最大好处是什么?我能多挣些钱吗?我能变聪明吗?我能更健康吗?其实,掌握外语的最大好处是能和更多的人交流。”

特伦基奇本人最初来自塞尔维亚。在她20多岁搬到英国后,才能流利地说英语。她说自己还会犯语法错误,尤其是感到疲倦或紧张的时候。她后来在一封电子邮件中写到,“但尽管如此,我可以用英语做很多惊人的事,这是最关键的。我可以欣赏最伟大的文学作品,我能写出达到发表水准的意义丰富、条理清晰的文章。”

事实上,麻省理工的测试把她归类为英语母语人士。

在那间西班牙苗圃里,老师们用西班牙语唱着“生日快乐”,图书角里摆着希伯来文的《咕噜牛》(The Gruffalo),而校长自己却成了一个起步晚的语言学习者。兰普赛德在罗马尼亚长大,她在20岁时搬到国外,之后才掌握了英语。她的孩子则是在托儿所学习的西班牙语。

也许最具冒险精神的语言学家是她的丈夫。他来自特立尼达岛,而兰普赛德的家庭住在靠近摩尔多瓦的边境。他从兰普赛德的家庭学习罗马尼亚语。

兰普赛德说,“他的罗马尼亚语非常棒。带点摩尔多瓦口音,非常搞笑。”


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